Monday, May 21, 2018

A People’s History of Brooklyn, a City of Ships, Tides and Changes

Top and bottom, photos by by Fred Askew.  Battles over what Brooklyn will become are everywhere here. 

While we were working on the Beach Beneath the Streets: Contesting New York’s Public Spaces, Greg Smithsimon suggested I write about Brooklyn as a global city in and of itself.  Intrigued, I started looking at the waterfront and the changes the waves brought into the shores of my adopted home.  

Caroline and I moved here in the summer of 2000 after being priced out of the Lower East Side.  But as soon as we got here, the same process starting coming Brooklyn, with a rezoning plan that my friend Beka Economopoulos called “Gentrification on Steroids.” 

We fought that battle and many more over bike lanes and community gardens, real estate and old business in Coney Island, police accountability and recovery after Sandy.  We won some, but not all; it was hard to make sense of the process. Over and over, we were trying to fashion a distinct model of sustainable urbanism here as we grappled with the dialectical nature of the changes taking place over our shores.

My friend Mark Noonan, who quickly became a co-author for the project, suggested we think of the changes as tides, in homage to Whitman’s Brooklyn, offering a literary reading of the history of Brooklyn

City  of  the  sea!    City  of  hurried  and  glittering  tides!
City  whose  gleeful  tides  continually  rush  or  recede,  whirling  in 
and  out,  with  eddies  and  foam!
Walt  Whitman,  “City  of  Ships”  (1865)

Could Brooklyn beat back the tides and serve as a model of sustainable urbanism?
And how should we tell its story?
Was it possible to record a people’s history of Brooklyn? 
If so, how?

by Benjamin Shepard and Mark Noonan
Transcript Press, 2918

Brooklyn has all the features of a “global borough”: It is a base of immigrant labor and ethnically diverse communities, of social and cultural capital, of global transportation, cultural production, and policy innovation. At once a model of sustainable urbanization and over development, the question is now: What will become of Global Brooklyn? Tracing the emergence of Brooklyn from village outpost to global borough, Brooklyn Tides investigates the nature and consequences of global forces that have crossed the East River and identifies alternative models for urban development in global capitalism. Benjamin Shepard and Mark Noonan provide a unique ethnographic reading of the literature, social activism, and changing tides impacting this ever-transforming space.  The book also features images of a rapidly transforming global borough by photographer Caroline Shepard, including its magnificent cover, as well as other artists including Brennan Cavanaugh, Robin Michals and Jose Parla. 

Brooklyn  Is  Expanding:  Introductory  Notes  on  a  Global  Borough 
Written  by Benjamin Shepard and Mark Noonan, with notes from Greg  Smithsimon

 This  book  concerns  tides:  tides  of  people,  tides  of  development,  tides  of  industry, 
tides  of  power,  and  tides  of  resistance.  Brooklyn,  once  a  city,  then  a  borough, 
and  now  a  brand,  illustrates  the  tensions  that  arise  between  the  local  and  the 
global  in  a  given  place.  The  ebb  and  flow  of  these  dynamics  can  be  witnessed  on 
the  street  as  well  as  in  the  many  seminal  books  and  films  set  in  Brooklyn  and 
concerned  with  its  unique  status  as  both  a  distinctive  place  and  an  ever-evolving 
imaginative  space  evoking  a  wide  range  of  associations  and  emotions.  We 
witness  these  dynamics,  for  example,  in  Woody  Allen’s  film 
Annie  Hall  (1977).   In  an  early  scene,  the  protagonist,  Alvy,  is  seen  as  a  child  in  a  doctor’s  office  in  Coney  Island  in  the  1940s.  The  doctor  asks  Alvy  why  he  is  depressed. 
“It’s  something  he  read,”  explains  Alvy’s  Mom. 
“Something  he  read,  huh?”  asks  the  doctor.
  “The  universe  is  expanding,”  explains  Alvy  with  his  head  down. 
“The  universe  is  expanding?”  asks  the  doctor.
“Well,  the  universe  is  everything,  and  if  it’s  expanding,  some  day  it  will  break 
apart  and  that  would  be  the  end  of  everything!”  Alvy  posits. 
“What  is  that  your  business?”  notes  his  Mom  with  exasperation,  turning  back 
to  the  doctor.  “He  stopped  doing  his  homework!”
“What’s  the  point?”  explains  Alvy.
“What  has  the  universe  got  to  do  with  it?”  his  Mom  chimes  in.  “You’re  here  in 
Brooklyn!  Brooklyn  is  not  expanding!”
As  the  scene  ends,  the  camera  zooms  out  from  the  Coney  Island  roller  coaster, 
the  Cyclone,  with  an  image  of  Marilyn  Monroe,  as  if  in  a  film,  blurred  within 
the  iconic  landscape  of  this  amusement  park  for  the  people.  The  meaning  of  this 
shot  is  as  rich  and  complicated  as  Alvy’s  adolescent  psyche.  Monroe,  of  course, 
remains  the  quintessential  icon  of  glamour.  Her  marriage  to  Arthur  Miller 
gave  the  playwright  a  heavy  dose  of  Hollywood  glitz  to  accompany  his  Brooklyn 
accent.  Though  Monroe  often  claimed  she  wanted  to  retire  in  Brooklyn,  the 
couple’s  polar  personalities  ensured  the  marriage  would  be  brief.  The  grit 
of  Brooklyn  and  the  glamour  of  Hollywood  did  not  pair  off  easily.  The  scene 
reminds  us  of  the  extent  to  which  places,  like  celebrities,  constitute  a  system  of 
semiotics  and  often  contending  associations.  Raised  in  a  part  of  Brooklyn  that 
remains  both  an  actual  and  mythological  space,  Alvy,  accordingly,  confesses 
to  having  a  hard  time  differentiating  between  reality  and  fantasy  and,  for  the 
remainder  of  the  film,  despairs  of  ever  finding  himself  on  solid  ground.
But  Alvy’s  anxiety  was  not  without  reason:  Brooklyn  was  literally  expanding 
and,  throughout  the  1950s,  would  experience  its  most  transformative  decade 
as  tides  of  newcomers  arrived,  while  another  human  wave,  largely  white  and 
middle-class,  left  for  the  suburbs.  Existentialism  was  in  the  air  in  post-war 
Brooklyn,  a  strange  feeling  that  nothing  was  ever  going  to  be  quite  the  same 
again  after  the  world  war  which  brought  so  many  away  and  back.  Outside 
global  forces  were  at  work  as  well,  as  many  returning  soldiers  and  their  families 
moved  out  to  the  borough. 
The  city  of  Brooklyn  had  been  contending  with  waves  of  people  and  change 
long  before  the  mid-twentieth  century.  Whitman  says  as  much  in  his  poem 
“City  of  Ships,”  written  in  1865:

City  of  the  world!  (for  all  races  are  here;
All  the  lands  of  the  earth  make  contributions  here;)
City  of  the  sea!  City  of  hurried  and  glittering  tides!
City  whose  gleeful  tides  continually  rush  or  recede,  whirling  in  and 
out,  with  eddies  and  foam! 
City  of  wharves  and  stores!  City  of  tall  façades  of  marble  and  iron!

Hurried  and  whirling  tides  are  what  Brooklyn—“city  of  wharves  and  stores”—
and  Manhattan—“city  of  tall  façades  of  marble  and  iron”—have  in  common.  At 
the  same  time,  the  city  across  the  river  has  always  felt  like  something  very,  very 
far  away.  Globalization  and  mercantilism,  war  and  environmental  change,  have 
also  felt  like  faraway  notions.  Nonetheless  they  were  still  felt.  The  incoming 
tides  were,  consequently,  not  always  gleeful,  for  Brooklyn  was  often  at  the 
mercy  of  outside  forces.  The  Dodgers  were  to  depart  in  the  1950s  in  an  example 
of  what  a  global  marketplace  and  local  powerbrokers  with  alternate  ambitions 
can  do  to  a  local  space;  this  was  only  after  the  team  had  helped  integrate 
baseball,  offering  a  feel-good  narrative  replaced  by  a  sense  of  emptiness  which 
would  last  decades.  From  the  nineteenth  century  into  the  twentieth,  Brooklyn 
was  always  part  of  something  larger,  something  global,  with  which  it  was  both 
connected  and  seemingly  disconnected,  displacing  residents  like  its  beloved 
baseball  team.

It  was  hard  to  expunge  the  feeling  that  the  borough  was  seldom  at  the 
center  of  things.  “When  I  was  a  child  I  thought  we  lived  at  the  end  of  the  world,” 
explains  Alfred  Kazin  in  his  1951  book,  A  Walker  in  the  City.  “It  was  the  eternity 
of  the  subway  ride  into  the  city  that  first  gave  me  this  idea.”  Brooklyn  was 
almost  all  periphery.  Like  present-day  Los  Angeles,  it  seemed  to  go  on  forever, 
especially  on  the  long  subway  ride  he  describes,  from  the  East  River,  beneath 
the  Brooklyn  Bridge,  past  Borough  Hall  and  Prospect  Park,  out  to  Canarsie. 
“We  were  of  the  city  but  somehow  not  in  it,”  he  confesses.  “We  were  at  the  end 
of  the  line.  We  were  the  children  of  immigrants  who  had  cramped  at  the  city’s 
back  door,  in  New  York’s  rawest,  remotest,  cheapest  ghetto,  enclosed  on  one 
side  by  the  Canarsie  flats  and  on  the  other  side  by  the  hallowed  middle-class 
districts  that  showed  the  way  to  New  York.”

Kazin’s  concerns  about  his  life  in  the  city  are  familiar  to  many.  “The  anxiety 
of  our  era  has  to  do  fundamentally  with  space,”  argues  Michel  Foucault  in  his 
essay,  “Of  Other  Spaces,  Heterotopias.”  Spaces  are  not  mere  containers,  even  as 
they  can  sometimes  entrap  people,  when  there  are  no  doors  for  exit  or  entry.  For 
Foucault,  they  are  places  involved  with  sets  of  relations  that  give  them  meaning. 
“In  other  words,”  he  writes,  “we  do  not  live  in  a  kind  of  void,  inside  of 
which  we  could  place  individuals  and  things  ...  we  live  inside  a  set  of  relations 
that  delineates  sites  which  are  irreducible  to  one  another....  Our  epoch  is  one 
in  which  space  takes  for  us  the  form  of  relations  among  sites.”
  The  “form  of  relations,”  of  which  Foucault  speaks,  take  shape  through  our  interactions 
within  the  time  we  spend  walking  the  streets,  riding  the  subway,  sitting 
on  stoops,  or  hanging  out  in  public  space,  where  we  make  new  friends  and 
discover  other  spaces.  It  even  takes  shape  within  Brooklyn’s  relationship  with 
its  Manhattan  neighbor.  Manhattan  is  most  often  considered  a  place  for  work, 
while  Brooklyn  is  seen  as  a  place  of  residence—though  even  this  is  changing. 
The  city  is  shaped  by  our  interactions  within  these  spaces,  and  the  social 
relations  amongst  the  tides  of  people  filling  them.  Waves  of  people,  economic 
systems,  and  stories  shape  the  borough.  Increasingly,  Brooklyn  is  a  place  where 
difference  finds  space  between  bike  rides,  bridges,  brownfields,  block  parties, 
foreclosure-defense  street  actions,  communities  of  resistance,  and  community 
gardens  created  by  and  for  the  people  here.  Here  we  dance  with  marching 
bands,  celebrate  the  legacies  of  Michael  Jackson  and  Prince  at  Fort  Greene 
Park,  visit  Coney  Island,  or  simply  hang  out  on  Brooklyn’s  lively  streets  and  in 
its  many  watering  holes  and  restaurants.  Here,  heterotopias  take  shape,  day  and 
night,  through  interactions  with  a  mix  of  people  across  class  and  ethnic  lines. 
These  are  spaces  of  otherness,  with  countless  ebbs  and  tides  between  who’s 
coming  and  who’s  going.

Flowing  through  this  book  are  the  stories  of  community  gardeners,  agitators, 
artists,  students,  and  local  residents  trying  to  find  a  place  to  live,  of  those  like 
Kazin,  who  felt  on  the  outside,  while  contending  with  the  clash  of  bodies 
and  forces  of  the  city  “beyond.”  They  are  the  narratives  of  those  lost  on  the 
subway.  It  is  the  Brooklyn  which  has  long  had  to  cope  with  alienation,  low-
wage  jobs,  inadequate  housing,  police  violence,  the  possibility  of  deportation, 
incarceration,  and  stop-and-frisk  policing.  As  depicted  in  fictionalized  stories 
such  as  A  Tree  Grows  in  Brooklyn. Death  of  a  Salesman,  and  Do  the  Right  Thing,
as  well  as  in  real  life,  Brooklyn  is  filled  with  those  longing  for  greater  respect 
and  upward  mobility.  It  is  a  very  distinct  local  place.  Yet,  as  Alvy  understood 
well,  it  has  always  been  connected  to  something  much,  much  larger  that  is 
in  constant  flux.  This  is  a  place  where  global  forces  always  seem  to  have  the 
upper  hand.  But  it  is  also  a  place  where  people  organize  and  build  their  own 
commons.  Here,  communities  rise  and  fall,  and  rise  again.  Instead  of  the  same 
old  thing,  citizens  have  learned  to  ride  the  tides,  forging  their  own  distinctive 
livable  globalized  space.

Hovering  over  these  conversations  is  the  concern  that  it  may  all  be  too  late.  The 
condominiums  popping  up  everywhere,  skyrocketing  rents,  ugly  buildings 
overlooking  Brooklyn  Bridge  Park,  rampant  police  abuses,  hospital  and 
independent  bookstore  closings  lend  credence  to  this  conclusion.  This  specter 
of  failure  has  always  been  a  part  of  life  here.  General  George  Washington 
famously  lost  the  Battle  of  Brooklyn,  retreating  into  the  fog  rather  than  face 
British  troops  who  outnumbered  his.  The  events  of  August  27,  1776  have  often 
been  recognized  as  a  moment  of  losing  a  battle  but  ultimately  winning  a  war. 
Instead  of  following  conventional  rules  of  engagement,  Washington  led  his 
troops  West  through  the  fog,  past  the  marsh  that  would  become  the  Gowanus 
Canal,  to  the  East  River,  where  they  fled  to  safety.Sometimes  you  have  to 
retreat  and  pick  your  battles.  That  is  the  story  of  this  book,  of  battling  titans, 
the  British  troops,  even  capitalism  itself.  You  are  not  always  going  to  win,  but 
you  are  going  to  retreat,  rope-a-dope,  elude  opponents,  in  the  fight  to  preserve 
something  truly  special.  We  see  it  today  in  the  streets  of  Brooklyn  from  Bed-
Stuy  to  Prospect  Park  and  Coney  Island.  This  is  a  book  about  lots  and  lots  of 
small  battles  that  amount  to  large  wins. 

This  trend  can  be  found  in  the  advancing  and  receding  waves  of  people  and 
history.  To  the  western-most  edge  of  Long  Island  have  come  successive  tides  of 
people—Native  American,  Dutch,  English,  African-American,  Irish,  German, 
Italian,  Swedish,  Hispanic,  Caribbean,  and  Asian.  For  thousands  of  years, 
Brooklyn  was  home  to  the  Leni  Lenape,  who  followed  prey  in  the  forests  and,  in 
the  summer,  settled  near  shellfish-rich  waters.  Their  vanquishers,  the  Dutch, 
used  axes  and  tidal  mills  to  clear  and  drain  the  land  to  establish  farms  that 
would  supply  agricultural  products  first  for  themselves,  then  for  the  British, 
then  for  the  Americans  following  the  Revolutionary  War.  In  the  nineteenth 
century,  Brooklyn  was  flooded  with  people  following  tides  of  work—handling 
products  and  raw  materials,  building  ships,  tunnels,  and  bridges,  and  manning 
the  warehouses  and  factories  that  would  subsidize  the  Empire  City  across  the 
river.  Settling  in  working-class,  immigrant  communities,  Brooklyn  residents 
would  continue  to  experience  successive  tides  of  dramatic  change.  Between 
the  rise  and  fall  of  the  Brooklyn  Navy  Yard,  the  Great  Migration  of  African 
Americans  from  the  South  from  1910-70,  the  slum-clearing  policies  of  Robert 
Moses,  the  red-lining  of  real  estate  companies  in  the  1950s,  the  gentrification 
of  the  last  two  decades,  the  compulsive  re-zoning  of  mayors  Bloomberg  and  de 
Blasio,  the  rising  waters  of  Super-Storm  Sandy  in  the  fall  of  2012,  and  waves  of
young  people  clogging  the  streets  with  their  hands  in  the  air,  declaring,  “Hands 
Up,  Don’t  Shoot,”  and  “Black  Lives  Matter”  in  the  fall  of  2014,  Brooklyn  has 
endured  countless  tides.  The  pattern  is  long  in  the  making.  So  is  the  literature 
on  this  global  borough  and  its  persistent  questions.

A  Globalized Space 
Scholarship  on  global  cities  has  identified  the  distinctive  roles  that  places 
like  New  York,  Paris,  Tokyo,  London,  Los  Angeles,  and  Chicago  play  in  the 
global  economic  system.  However,  most  studies  of  the  new  role  of  these  “global 
cities”  focus  on  downtown,  the  financial  district,  the  multinational  financial 
institutions,  and  the  white-collar  employees  who  work  there.
  Far  less  emphasis  has  been  placed  on  the  contributions  of  the  large  numbers  of  working-class  immigrants  and  their  transnational  culture,  the  armies  of  service  industry 
workers  who  sustain  the  financial  industry  and  its  executives,  the  reduced 
social  contract  working  people  are  offered  in  the  neoliberal  global  city,  and  the 
precariousness  of  this  new  economic  order  for  most  workers.  Their  experience 
propels  Global  Brooklyn.  Writing  on  global  cities  has  rarely  undertaken  a 
sustained  examination  of  the  periphery  of  the  global  city,  even  though  it  makes 
up  the  vast  majority  of  the  city  in  terms  of  population,  lived  experience,  and  space. 
global  Brooklyn  wakes  the  city  up  in  the  morning,  provides  the  labor  power  that 
gets  it  through  its  day,  and  puts  it  to  bed  at  night.  Its  diverse  communities  are 
also  rich  sources  of  global  cultural  production,  even  while  residents  face  some 
of  the  most  severe  consequences  of  the  neoliberal  policies  generated  by  the 
global  city.  On  a  day-to-day  basis,  its  residents  cope  with  a  neoliberal  political 
ideology  that  protects  private  property  interests,  drives  down  wages,  advocates 
the  privatization  of  social  resources,  and  protests  regulatory  frameworks  that 
hinder  free  market  values.  “[U]neven  development  inherent  in  neoliberal 
entrepreneurial  economic  development  strategies  favor  ...  concentrated  capital 
at  the  expense  of  the  poor  and  middle  classes,”  notes  Brooklyn  sociologist 
Alex  Vitale.  Those  on  the  margins  of  this  global  borough  feel  the  squeeze,  as 
inequality  increases.  Over  and  over  again,  the  development  of  cities  seems  to 
mold  a  polarization,  dividing  classes,  creating  pockets  of  urban  poor,  who  are 
increasingly  restricted.”  In  a  departure  from  previous  studies, 
Brooklyn  Tides  considers  globalism’s  effects  on  these  local  populations,  placing  particular  emphasis  on  the  agency  people  have  to  act  and  challenge  the  structural  constraints  the  global  city  imposes.
Brooklyn  Tides addresses  the  question  of  what  it  means  to  live  in  a  global 
city  for  the  millions  of  residents  who  experience  the  benefits  and  costs  on  a  daily 
basis.  Is  there  the  possibility  of  another  type  of  urban  experience  in  the  glare  of 
globalization?  How  do  local  people  find  space  for  autonomy  while  contending 
with  the  tides  of  neoliberal  urbanism  crashing  in  around  them?  These  questions 
churn  through  this  study  of  the  ebbs  and  flows  of  Brooklyn’s  tides. 
To  answer  these  questions,  we  consider  the  literature  and  history  of 
Brooklyn  as  well  as  the  efforts  of  activists  who  have  sought  to  have  an  impact 
on  this  space.

  The  early  chapters  consider  Brookyn’s  past,  while  the  latter  half 
of  the  book  addresses  current  struggles.  Living  up  to  Walt  Whitman’s  adage 
that  Brooklyn  can  be  a  “City  of  Friends,”  we  trace  the  stories  of  past  resistance 
to  groups  of  contemporary  activists  combating  police  brutality,  fighting  for 
bike  lanes  and  community  gardens,  opposing  big-box  stores,  and  forging  a 
sustainable  city.  While  many  suggest  that  there  is  no  space  for  agency  in  the  era 
of  globalization,these  efforts  suggest  that  Brooklyn  can  be  a  place  where  actors 
successfully  take  on  inequality  and  police  brutality,  while  emphasizing  a  more 
livable  model  of  sustainable  urbanism.  Building  on  the  principles  of  participant 
observation,  these  later  chapters  borrow  from  the  perspective  of  local  activists 
(including  one  of  the  co-authors  of  this  book,  Benjamin  Shepard)  to  suggest 
there  is  still  room  for  regular  people  to  have  a  larger  impact  on  globalized 

  Along  the  way,  we  trace  the  workings  of  anti-gentrification  activist  Imani 
Henry,  of  cyclists  Keegan  Stephan  and  Monica  Hunken,  anti-consumer  activist 
Reverend  Billy  (a.k.a.  Bill  Talen)  and  his  Church  of  Stop  Shopping,  artists  Robin 
Michals  and  José  Parlá,  as  well  as  groups  such  as  Right  of  Way,  Public  Space 
Party,  Occupy,  Equality  Flatbush,  and  Transportation  Alternatives  to  trace  an 
alternative  story  of  global  Brooklyn.  This  book  does  not  consider  the  struggles 
of  every  activist  or  campaign  in  this  borough;  rather  it  focuses  on  a  small  group 
of  artists  and  activists  taking  on  the  challenges  of  the  globalization  churning 
through  the  streets  of  their  neighborhoods.  Through  their  efforts,  each  suggests 
that  there  are  things  everyone  can  do  to  create  a  livable  city.  This  is  a  vision  of  a 
just,  sustainable  city,  supported  by  mutual  aid  and  friendship,  not  high  poverty 
rates  and  escalating  cycles  of  police  brutality  to  discipline  the  masses. 
Still,  why  study  Brooklyn?  Just  as  every  global  city  has  a  business  district, 
every  global  city  has  a  Brooklyn.  Whether  they  are  called  outer  boroughs, 
banlieues,  peripheries,  suburbs,  or  shanty  towns,  these  are  the  vast  districts, 
much  larger  than  the  center-city  home  of  power  and  wealth,  which  provide 
the  labor  for  the  global  city.  Just  as  each  city’s  downtown  is  different  because 
of  the  individual  roles  each  city  plays  in  the  global  financial  economy,  so,  of 
course,  every  “Brooklyn”  is  unique,  shaped  by  its  distinctive  history,  the  
residents’  responses  to  globalization’s  demands,  the  particular  composition 
of  its  immigrant  communities,  and  the  cultural  production  that  takes  place 
in  each  borough.  While  no  book  can  do  justice  to  every  facet  of  globalization 
across  this  borough, 

Brooklyn  Tides  examines  the  stories  of  everyday  residents 
of  Brooklyn  to  understand  some  of  the  most  significant  features  of  New  York’s 
most  famous  working-class,  immigrant,  and  service-industry  suburb.
Brooklyn  has  coped  with  the  ravages  of  displacement  and  deindustrialization 
for  decades.  In  its  most  desperate  decade,  over  half  a  million  people  moved  out 
of  the  borough.  The  borough  lost  tens  of  thousands  of  jobs.  Between  the 
infusions  of  financial  capital,  economic  development,  cultural  redefinition,  and 
accompanying  homogenization,  its  neighborhoods  were  being  remade  in  front 
of  our  eyes.  Within  the  last  decade,  rapid  gentrification  has  made  parts  of  the 
borough  sites  of  luxury  living,  work,  and  recreation.  Today,  its  renovated  waterways are  being  filled  with  high-rise  condos.  Much  of  this  development  is  supported  by 
the  legacies  of  red-lining,  foreclosures,  police  brutality,  sky-rocketing  rents,  and 
hyper-policing  of  public  space.  In  order  to  ensure  this  better  business  climate 
for  urban  growth  and  development,  New  York’s  brand  of  urban  neoliberalism  has 
cultivated  intricate  public  policies  and  policing  approaches  aimed  at  maximizing 
social  control  of  public  spaces,  including  “closed-circuited  video  surveillance 
systems,  anti-homeless  laws,  and  gated  communities.”

Today,  its  citizens  revel  in  the  borough’s  vast  cultural  resources  but  lament 
patterns  of  displacement  and  uneven  development  which  follow  such  patterns 
of  urban  flux.While  many  newer  residents  bring  affluence,  for  much  of 
the  borough  New  York’s  fiscal  crisis  of  the  1970’s  never  ended.  The  borough 
continues  to  endure  persistent  unemployment  and  loss  of  work  for  the  lower  and 
middle  classes.  The  story  of  global  Brooklyn  also  demonstrates  the  power  of 
global  capital  and  the  processes  of  cultural  erasure,  as  homogenization  robs  local 
spaces  of  their  color.
  Nonetheless,  while  the  forces  of  top-down  globalization 
steamroll  communities,  Brooklyn  is  hanging  on,  and  even  fighting  back.  Down 
the  same  Coney  Island  boardwalk  where  local  actors  fought  a  wrecking  ball  aimed 
at  making  way  for  franchise  and  new  condo  developments,  Brighton  Beach  offers 
a  pulsing  Brooklyn  immigrant  and  cultural  mix,  adding  to  the  neighborhood’s 
rich  history.  Each  day,  countless  communities  here  counter  social  controls  with 
movements  aimed  at  spurring  a  vital  and  progressive  urbanism.
As  a  global  borough,  Brooklyn  contends  with  both  cultural  erasure 
and  expansion.  Like  many  urban  geographies,  Brooklyn’s  public  spaces,  its 
waterways,  its  spaces  for  work  and  play,  have  become  sites  of  contestation 
that  seek  to  navigate  lurching  changes.  After  all,  for  much  of  the  nineteenth 
century,  Brooklyn  was  an  agricultural  community,  transformed  by  the  region’s 
industrial  development  in  the  post-bellum  period.  As  late  as  1879,  it  provided 
much  of  the  region’s  vegetable  production.  Four  decades  later,  little  was  left  of 
this  once  flourishing  agricultural  economy  or  the  rural  communities  it  helped 
sustain.  This  history  raises  the  question:  is  urban  development  an  inevitable 
component  of  industrialization?

  Could  the  agricultural  base  of  Brooklyn’s 
past  have  survived  the  residential  real  estate  development  with  some  foresight? 
This  is  a  question  well  worth  asking.  Brooklyn’s  transformation  from  rural 
economy  into  a  dense  urban  center  took  shape  in  response  to  both  technological 
innovation  and  a  seemingly  blind  faith  in  free  markets  which  made  farmland 
prohibitively  expensive.  Still,  questions  about  costs  and  benefits,  what  was  lost 
and  gained  from  what  Marc  Linder  and  Lawrence  Zacharias  term  ‘’irrational 
deagriculturization”  grip  global  Brooklyn.  Any  number  of  values  were  stifled 
when  the  borough  paved  over  a  once  vibrant  agricultural  terrain.  Facing  a 
rapidly  changing  landscape,  can  this  “agricultural  dissolution”  be  reversed 
here?  Some  suggest  the  answer  is  affirmative.  Urban  farms  are  making  a 
comeback  in  Brooklyn.  The  largest  of  these,  Brooklyn  Grange,  produces  over 40,000  lbs.  of  organically-grown  vegetables,  grown  on  rooftops  in  the  Brooklyn 
Navy  Yard.  According  to  Paul  Lightfoot,  the  chief  executive  of  Bright  Farms, 
“Brooklyn  ...  has  now  become  a  local  food  scene  second  to  none.  We’re  bringing 
a  business  model  where  food  is  grown  and  sold  right  in  the  community.”

For  such  initiatives  to  become  a  sustained  reality,  policy  makers  must 
support  a  host  of  progressive  ideas,  particularly  the  right  to  open  space.  Of 
course,  such  thinking  challenges  cities  to  question  a  dominant  paradigm  which 
views  economic  development  and  community  needs  as  opposites.

  They  need  not  be.  Others  follow  a  different  road  along  a  seemingly  unsustainable  path 
toward  hyper-development.  Over  the  dozen  years  of  the  Bloomberg  era  here, 
space  was  rezoned—a  third  of  the  city—to  make  way  for  more  sky-scrapers, 
gentrification,  blandification,  and  inevitable  displacement.  And  the  process 
continues  today.

Here,  all  that  is  solid  melts  into  air.Marx  was  willing  to  note  that  capitalism 
does  amazing  things,  yet  he  was  appalled  by  the  human  cost.
  Still,  negative  development  is  not  all  inevitable.  Throughout 
Brooklyn  Tides,  we  consider  the  social,  cultural,  and  ecological  costs  of  such  patterns,  while  suggesting  there  could  be  a  different  route  for  a  global  city.  Could  this  be  a  space  where  regular  people  fight  off  what  look  like  inevitable  tides?  Just  as  the  Native  Americans,  for  a  brief  spell  in  the  1650s,  resisted  the  Dutch,  and  brownstone  owners  in 
Brooklyn  Heights  in  the  1950s  protected  their  neighborhood  from  demolition 
by  Robert  Moses,  the  borough’s  past  suggests  there  might  be  other  paths  for 
such  a  global  space.

  Is  it  possible  for  this  global  borough  to  follow  a  path 
toward  a  more  sustainable  urbanism?  This  account  of  Brooklyn’s  past  and 
present  insists  that  the  future  of  the  borough  remains  in  the  hands  of  the 
people  who  live  here.
*  *  *
“Take  me  to  this  place  known  as  Brooklyn!”  Allan  Swann  orders  his  host, 
Benjy,  in  Richard  Benjamin’s  1982  film 
My  Favorite  Year
  about  1950’s  television. 
“Where  is  it?”  he  asks.  Played  by  Peter  O’Toole,  this  Errol  Flynn-like  film  star 
is  escorted  to  a  place  which  feels  like  the  end  of  the  world  from  its  Manhattan 
neighbor.  There  he  meets  Benjy’s  Jewish  mother,  her  Filipino  husband,  former 
boxer  Rookie  Carroca,  and  the  rest  of  his  outlandish  tribe,  as  well  as  most  of 
his  neighbors  in  the  apartment  building.  The  building,  teeming  with  quirky 
eccentrics,  welcomes  Swann  as  a  hero.

  For  Michel  Foucault,  a  heterotopia  is 
a  space  for  difference;  a  space  for  otherness;  a  welcoming  space  for  long-time 
residents  and  newcomers,  insiders  and  outsiders,  such  as  the  tribe  Swann 
  Can  the  same  be  said  of  Brooklyn  today?

Sometimes  marketed  as  a  Manhattan  suburb,  is  it  a  space  of  difference  or 
has  it  become  something  more  digestible?  Long  a  borough  of  immigrants  and mixed  races,  a  reverse  migration  has  set  in.  Many  residents  are  simply  displaced 
while  even  long-time  home-owners  have  chosen  to  leave.  As  Spike  Lee  laments 
about  his  historically  black  neighborhood  of  Fort  Greene,  increased  real  estate 
values  have  caused  many  locals  to  sell  out:  “Black  people  by  droves  [are]  moving 
to  Atlanta,  they’re  moving  to  North  Carolina  ...  They’re  selling  their  houses  and  I 
don’t  blame  them.  I  can’t  say  to  them,  ‘you  can’t  sell  your  house’  ...  What  we  need 
is  affordable  housing  for  everybody  ...  Brooklyn  Heights  is  the  most  expensive 
neighborhood.  Then  you  got  Park  Slope,  Fort  Greene,  Cobble  Hill,  Clinton  Hill 
and  then,  you  know,  it  works  like  this...  the  rents  get  cheaper  the  further  away 
you  go  from  Brooklyn.  And  the  reality  is,  after  the  sand  on  Coney  Island,  it’s  the 
motherfucking  Atlantic  Ocean.  So,  where  you  gonna  go?”

  Despite  increased  rents,  the  space  does,  however,  remain  a  draw  for  writers  and  those  working  in  creative  industries. Today,  many  see  their  Manhattan  neighbor  as  the  outer 
borough.  The  tides  of  people,  work,  resistance,  and  flux  continue. 


To be part of the discussion, join us tonight Monday:

No comments:

Post a Comment